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语言、符号、文字

徐水良

2007-12-21

   在语言、文字方面的争论中,包括继续使用汉字,还是废除汉字、坚决拼音化等问题的争论中,符号、文字及其多少等等,成为争论中非常重要的问题。我们有必要搞清楚这些基本问题。

   世界上符号最简单的语言,是二进制语言。只要用两个符号,例如用两个符号:0和1就可以表达;只要一个电路开关就可以代表这两个符号,一般接通代表1,断开代表0。

   但是,这种语言的阅读和理解非常不便。只有电脑(计算机)可以快速阅读,很少一些专家能够慢速阅读。阅读这种语言,需要大量的电路元件和及其构成的逻辑电路,并且开关运算速度要求非常快。而人脑细胞及细胞间的电路速度,要慢得多。它的结构也不擅长于这种语言。

   除了二进制语言,还有其他数码语言,例如四进制(一般用0-3,四个字符)、八进制(一般用0-7,八个字符)、十进制(0-9,十个字符)、十六进制(一般用0-9再加ABCDEF共16个字符)等等。电脑中用得最多的,除二进制外,就是十六进制。

   这种数码语言,当然非常不便于阅读、记忆和书写,所以,专家们开发出了更复杂的汇编语言和各种高级语言。

   在人类历史上,人类最早发明和创造的语言,是听觉声音语言。每种实际使用的语言,大约是几十个音素,构成几百个音节。这几百个音节,也就是几百个声音符号。用这些音节构成词汇,用词汇构成句子。全人类的各种听觉语言,合起来,不过一二百个音素。所以,如果用拼音字符来代表这些音素,一个字符代表一个、两个、三个音素,一般语言的拼音字母,不过几十个。最早的腓尼基字母是22个,是一种辅音音素文字(记辅音不记元音,现在阿拉伯语,以色列希伯来语,仍然是这种辅音音素文字)。现在的英语有26个字母,俄语有33个字母。

   当然,在历史上,人们首先发明的是音节,由音节发展成语言。把音节分解成音素,尤其是用字母来代替音素,那是很久以后的事情。

   但是,人类的感觉系统中,比听觉系统更为重要的是视觉系统。与视觉系统相应的图像系统,与听觉系统同时发展。人类的视觉图画系统是不同于听觉系统、不同于听觉声音语言的另一种表达系统。虽然人类的视觉表达系统在时间上,也许不比听觉语言系统早,但人类的图画系统产生也是很早的。这种图画系统,逐步抽象化,固定化,慢慢产生符号系统,产生视觉语言文字系统。所以,毫不奇怪,作为视觉语言,人类最早使用的视觉符号——文字,当然是图画象形文字。象形文字是一种视觉图画语言,是用事物的视觉图像来表示意义。所以从逻辑上,我们很难说它们产生时,就代表声音语言中的固定音素和音节。从逻辑上,很难说这种文字是由声音听觉语言转化而来的。相反,从逻辑上,象形文字应该是直接从广义的视觉图像逐步转化而来的视觉语言。因此,象形文字这种视觉语言,应该是在它们产生以后,才能与听觉声音语言统一起来。但是,因为声音语言和图画很早就已经产生,图像抽象化固定化变成文字的时候,它的意义,自然会用已经存在的听觉声音语言来解释。所以,文字一产生,它的意义,很快就和听觉语言统一。但是,用视觉符号拼音符号来表示听觉语言,仍然需要经过相当长期的、大约二三千年以上的时间过程。

   由于客观世界的视觉图像千差万别,不像人们的主观发音系统,只能发出几百个音节。要把这种图像简化,抽象化,固定化,并不容易。所以象形文字的字数,一般要比听觉声音语言中的音节多很多。当然更要比比后来产生的拼音字母更加多得多。人们把听觉语言的音节分解、简化,找出音素,然后用象形文字转化而来的拼音字母来代表音素,这是后来的事情。

   人们的听觉语言,包含几百个音节声音符号。进一步简化成音素,用字母来代表音素,不过几十个。但是,象形文字往往有几千个。在中国,由象形文字演变成方块汉字,比较常用的,有七八千个。历史上产生的汉字,合起来几乎有十万。人的记忆力有限,就符号记忆说来,记忆几十个字母,当然要比记忆几千个汉字容易得多。这也就使得一百年来,人们纷纷主张废除汉字,改用拼音文字。

   
语言、符号、文字

   图1:古埃及象形文字

   
语言、符号、文字

   图2: 古代中国甲骨文

   
语言、符号、文字

   图3:甲骨文象形文字

   
语言、符号、文字

   
语言、符号、文字

   图4,中国纳西族象形文字东巴文

   
语言、符号、文字

   图5:现在还在使用的东巴文

   但是,一百多年来,废除汉字,改用拼音文字的努力,花费力气巨大,收效却相当微小。可以说是一再遭到失败。原因究竟在哪里呢?

   原来,这里的问题,并不仅仅是一个简单的字母记忆问题。甚至也不仅仅是一个汉文化的传统和继承问题。这里的问题,要复杂得多。

   这里重要的问题之一,是符号组成的概念灵活性和数量。

   即使就记忆问题说,任何一种语言,都不是简单的字母记忆问题,还有词汇(包括发音)记忆,语法记忆和其他的记忆问题。要掌握一种语言,必须记住一种语言的上万个,几万个甚至更多的词汇。拼音文字的词汇记忆,除合成词外,词汇的概念、内容和字母词形没有关联,记忆就比较困难。但象形文字和方块汉字,字形和词义相连,即使不知道意义,往往也可以猜测。所以同样记忆几万个单词,其难度要比拼音少许多。虽然汉字记忆难度远远大于拼音字母,但到了单词记忆,数量越多,记忆难度与拼音文字的差距就将越来越小,到某一个点,就会出现逆转。

   以数学计算,使用两个符号(可以相同)组合,30个符号,有900种组合;几百个音节符号,可以产生几万种组合;8000个符号,可以产生6千4百万种组合。当然,实际语言文字使用中的组合要小得多。正因为汉字多,一个汉字一个音节,所以汉语词汇,绝大多数是单字或双字组成的词汇,单音节、双音节词汇,三字,四字的词汇比较少。

   至于人类究竟是用多少个符号合适,恐怕不是越少越好,也不是越多越好。需要根据时间和实际情况来决定。

   使用符号少了,像前面说的二进制语言,数码语言,恐怕就很不方便。但是符号太多了,又会超出人的记忆能力,也不好。目前世界上,一般的声音语言,是用几百个音节声音符号。而文字视觉符号,除象形文字外,现在世界上还有两个系统。一是一般的拼音文字,使用拼音符号即视觉拼音字母二三十个,加上其他常用符号(其他符号不是拼音符号,而是表意符号),大概是一百多个。如果加上专业符号和其他符号(也是表意符号),一般是几百个。另一个是汉字等方块字系统,比较常用的有七八千个符号(表意符号)。这两种符号系统,虽然符号数量相差悬殊,但都现实地存在。没有证据证明必须消灭其中的任一种。

   拼音符号有符号数量少,容易记忆的优点。表意符号有简单明了,表达简洁的优点。但是,表意符号可以单独表意,拼音符号必须用表意符号辅助,才能有效表意。没有标点符号,空格,阿拉伯数字,数理化公式等表意符号配合,拼音符号就不能有效表达。那个朋友不相信,就请把稍长一点的拼音文章,去掉空格这个表意符号试试,或者进一步取消标点符号,或者再进一步取消大写小写的表意形式,试试,看看还能不能阅读。拼命推崇拼音符号,反对表意符号,同时又拼命把这些表意符号的优点,说成是拼音的优点,那样的理论,是完全站不住脚的。

   我不赞成当代世界多少年来,把世界的文字的发展道路,说成只有从象形文字到拼音文字一条道路的说法。因为历史事实表明,在近三四千年的时间内,从象形文字到拼音文字的道路之外,还有一条从象形文字到方块汉字等文字的发展道路,与它同时存在,平行发展。没有证据证明,这后一条道路必须抹煞或取消,这两条道路必须变为一条道路。花费巨大精力废除汉字改为拼音文字这种努力的失败,以及当代先进科技的发展,倒显示这后一条道路,同样有它的优点。

   在现实世界中,人们从视觉系统得到的信息一般远大于从听觉系统得到的信息。听觉语言信息是抽象信息,信息量较小。(听觉系统包括普通语言和音乐等系统。普通语言系统以抽象信息为主。音乐系统是具体信息和抽象信息的综合。)视觉则往往是具体图像信息,信息量大。许多视觉图像,照片,图画,地图,机械图,工程图等等,不可能完全用抽象听觉语言和文字语言来表达。所以,随着科学的进步,尤其是电视、电脑和互联网的出现,人们越来越多地使用图像系统来表达,越来越多使用视频系统和音频系统来表达。

   从原始时代到文字产生以后的长时期内,人们越来越从具体向抽象发展。但到现在这个信息时代,这个方向却反过来了,变成越来越从抽象表达向具体表达发展。

   当然视觉文字信息也是抽象信息,除去具体字形及配置等图像因素超过听觉信息,其包含的概念内容,与听觉语言信息相当。

   象形文字和方块汉字,虽然已经是抽象信息,但是,因为它多少与原来的图像相联系,并且多少保留了原来图像的一些信息,在越来越具象化的电脑信息时代,与完全脱离了这种联系的拼音文字相比,就显出了它的优点。显出它在表达等方面的优点。而电脑互联网和信息时代的发展,越来越在一定程度上克服了它的难写等方面的缺点。

   综上所述,由于人类大脑的特点,我们当然不主张无限增加人类的记忆符号;但是,那种要求拼命减少语言文字符号,要求消灭汉字的理论,尤其是五四时代以来,马列主义和自由主义相勾结,狼狈为奸,从胡适,陈独秀,鲁迅,钱玄农,到毛泽东和中共,那种拼命诬蔑汉字,鼓吹汉字不灭,中国必亡的理论,显然是不对的。至于文字符号的种类、形式和数量,究竟以什么为好,还是交给时间和实践去解决好。我们不仅不能拼命消灭任何一种人类语言、文字、文化和文明的遗产,相反要努力加以保护。从五四以来,尤其是毛泽东和中共,拼命否定传统语言、文字和文化,拼命批传统、破四旧的做法,都是完全错误的。

   从传统精神财富的继承上说,传统中国文化以汉字为载体。中国几乎是世界上,古代文明古国中,文明没有中断唯一的或极少的国家,其重要原因之一,就是汉字及其意义的长期延续,没有中断。废除汉字,就割断了中国文化的历史载体,未来不识汉字的人们,就无法从中国历史文献中吸取传统精神财富。中国文化和历史,就可能像文字和文明失传的古埃及那样,遭到中断、割裂、失传和湮灭。

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