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严家祺:全球总账本

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刊香港《前哨》2017-5-1,


原题是《货币观念的大革命》


   
    现在,全世界正处在货币体系大变革的前夕。2008年的全球金融危机,成了推动人们改革舊货币体系和寻找新货币体系的动力。近几年来,世界上许多大银行、大金融机构和金融科技公司研究区块链和数字货币蔚然成风,预示着未来全球货币体系将发生一场大变革。

    在货币体系大变革前夕,正在发生一场货币观念的大革命。
   在今天,数字货币的一些基本问题并没有得到充分研究,这些基本问题,不仅包括技术方面,而且包括法律方面和社会经济方面,例如,一国货币当局发行的数字货币,与一国原有货币的关系问题,发行数字货币的社会经济后果问题。今年以来,中国人民银行开始尝试发行数字货币,对中国、对世界来说,都是一件大事。
   人类社会最早的货币是实物货币。牲畜、盐、稀有的貝殼、寶石等物品都曾經作為“交易媒介”使用过。实物货币後,人类采用金属货币、纸币。现在的电子货币不是货币的新形态,只是纸币的一种“记账和支付手段”。未来在世界各国广泛使用的数字货币将是货币的新形态。数字货币的产生,要从2009年中本聪创造比特币说起。可以说,没有比特币,就没有数字货币。
   

中本聪创造比特币的思路


   中本聪是数字货币观念的开创者,他创造的比特币是第一种数字货币。比特币的首要特点是所谓“去中心化”,也就是比特币的发行和支付不要中央银行、不要货币管控中心,而是由网络节点管理货币的支付和转账业务,用分布式的数据块记录全部交易。比特币的核心是“点对点” (peer-to-peer ),没有发行中心的网络。在这一问题上,与现在中国中央银行尝试发行的数字货币完全相反。在创造发明领域,国家货币当局的观点实际上也是一个人或若干人研究的成果,中本聪“去中心化”思路和中国中央银行的“中心化”思路,孰是孰非,还是可以互相兼容,还要看未来发展才有结论。
   创造一种货币必须满足四个条件:一必须是相同的、一个个可以计数的东西;二必须是能够不断发掘、开采或制造出来的东西;三必须是在储藏後再拿出来仍然有用的东西;四必须是可以交易、也就是交易双方都认为有用的东西。用经济学的语言说,这种东西必须可以用来计量、能够成为流通手段、价值尺度、支付手段,并且有储藏价值。
   中本聪创造比特币的思路并不复杂,他把创造货币的四个条件用到网路上。现在的电子货币并没有创造出新形态的货币,而只是创造了舊货币的电子支付手段。而中本聪创造的是一种不同于现在电子货币的、“去中心化”的加密电子货币。从中本聪2009年创造比特币到2017年的今天,据密码学专家赛吉奥·莱纳( Sergio Lerner )估计,中本聪拥有100万个比特币,在2016年价值5亿美元。他是人类史上一种全新货币形态的开创者,但到今天,他仍然隐姓埋名。所以,我在这里只能根据中本聪在2008年到2010年,以中本聪名义在网路和密码学社群中的几次“现身”,来分析中本聪创造比特币的思路。
   
    【图1】 比特币是数字货币,是看不见的,这是广告形象
   中本聪在创造比特币前,是一位少有人知的密码学爱好者,但他对全世界密码学社群的主要人物都有所了解,收集了他们电子邮箱的地址。2008年9月15日,雷曼兄弟投资银行因投机损失四千多亿美元宣布破产。在这一天後一个半月,中本聪出现了。纽约时间2008年10月31日,中本聪给几百位密码学专家和爱好者邮寄了一个电子邮件。中本聪说:“我一直在研究一种新的电子现金系统,完全是点对点(peer-to-peer ),不需要透过受信任的第三方。”并提供一个网站bitcoin.org,上面贴了一份九页的白皮书,描述他称为“比特币的货币系统”。
   中本聪的网站bitcoin.org是在2008年8月,也可能是9月注册的,中本聪自己的电脑是这一网站的第一个“节点”,称为“节点一号”。在互联网时代,未来的重大变革,将会在互联网上一个一个新的观念的广泛传播中产生。我们每一个人也可以像中本聪一样,申请注册一个自己设计的网站,然后让人们参与进来。中本聪与众不同的是,bitcoin.org影响愈来愈大,经过三、四年时间,全世界都知道中本聪创造了比特币,。
   我们可以在电脑上打字,形成一篇篇文章,或者制作一幅幅图画。但这些文章或图画,都不一样,不能像货币一样“标准化”,也不能成为“交易媒介”和“记账单位”,因此不能成为“货币”。比特币的创始人中本聪的想法是,在网站bitcoin.org规定了一整套程序,让愿意上网的人,按照他规定的程序,经过一次次按键,可以得到一串数字。这串数字,中本聪把它称为“比特币”。得到比特币的人,可以放进自己在网上的“钱包”中,在bitcoin.org网站的“账本”上记录下来,成为私人财产,而且可以用它来与其他上网者进行交易。

中本聪的聪明之处有三点,


   第一,他把这些数字串,本来不是什么货币,竟然称为“比特币”(Bitcoin)。一年、二年、五年後,愈来愈多的人把这些数字串看作为比特币;第二,中本聪把这些数字串都记载在公开的网路账本上,这个公开账本,就是我们今天说的“区块链”(Blockchian)。为了使所有人都可以在网路上看到账本,而且使拥有某些比特币的人自己可以支配这些比特币,中本聪又聪明地利用“公匙”和“私匙”技术。第三,这些数字串通过“工作量证明算法”不断地从网路上开发或“挖掘”出来,又不断交换和再交换。这样,中本聪依靠网站bitcoin.org就建立了一个超越国界、不受国界权力控制的货币体系。
   2008年10月31日,网站bitcoin.org的成员只有中本聪一人。两个多月後,一位叫哈尔·芬尼的人加入了bitcoin.org 网站,成为“节点2号”。中本聪就把10枚比特币转移到哈尔·芬尼的比特币网站的钱包中。
   2009年2月11日,中本聪在比特币网站上发了一个贴文,他写道:“传统货币的根本问题,在于运作的必要条件完全依靠信任。中央银行必须让人相信不会让货币贬值,但法定货币的历史充满了破坏信任的例子。”在另一篇贴文中他写道:“逃离中央控制货币专断的通胀风险。”
   2009年10月,一个新的“IRC聊天室”,以“#bitcoin-dev”的名称成立上线,后来正式定名为比特币论坛(Bitcoin Forum),开始形成比特币社群。2010年,比特币社群有3000人,到2012年有近7万人,现在已超过500万人。

比特数字串变成货币的途径


    比特币是一种没有“栖息货币的实体土地”的货币。黄金作为货币的时代,它可以在世界各国土地上栖息,一个国家的法币信用最差,也有“栖息地”,津巴布韦币通货膨胀曾达1.5亿倍,1000亿津巴布韦元还可以买三个鸡蛋。比特币的致命弱点,就是今天世界各国的货币都不直接进入比特币的交易网站,也不直接在比特币交易所之间流动。比特币至今不能与任何一个国家的法币自由兑换。比特币购买物品,需要经过比特币转账服务,如经过比特币支付处理业者BitPay、Coinbase、GoCoin,或要通过一个人或一家公司动用他的法币作为“中介货币”。
   如果比特币不能用来购买物品,比特币就成不了“货币”,只是“比特数字串”。在网站bitcoin.org上用计算“挖掘”比特币,因中本聪的有意设计,开始很容易,后来愈来愈难。在2010年5月前,1万个比特币也只是比特数字串,不能用来交换物品,不起货币作用。2010年5月21日,有一个住在美国佛罗里达的人汉耶兹(Laszlo Hanyeez),为了向佛罗里达的一家披萨店买披萨,通过比特币网站把一万个比特币发给了一位住在英国的另一个人杰寇斯(jercos),杰寇斯用信用卡向佛罗里达这家披萨店购买了两片披萨,付费四十一美元,并让披萨店把两片披萨送给佛罗里达的汉耶兹。这是比特币历史上第一次用比特币购买物品的事件。在2010年5月,1万个比特币只值41美元。2014年8月,1万个比特币价格升到500万美元。到今年2月底,1万个比特币的价格达1265万美元。
   比特币的价格在升值过程中不断发生变化,就像股票、债券、房地产价格不断变动可以賺钱一样,愈来愈多的人卷进了比特币市场。比特币不能创造财富,而是财富转移的一种有效工具。在2013年11月,中国比特币交易平台的交易量占全球的43 % 。到年底,一个比特币的价格超过了1000美元。我也是在这时,给香港的《前哨》杂志写了一篇文章,题目是《比特币的正背两面》,刊登在2014年2月号上。
   《比特币的正背两面》一文写道:“比特幣的產生有積極的一面,它是人類思想領域和金融領域的一項創舉,與美元、英鎊、歐元、日元等可兌換貨幣相比,比特幣不是某一特定國家的法幣,無需兌換就可以在全球流通” ,“比特幣的產生有助於人們重新認識貨幣概念,有助於在本世紀找到一種能夠為世界各國和全人類接受的世界單一貨幣。比特幣的背面模糊不清,對它是否有欺騙性,存在着爭論。”
   事实证明,比特币交易中存在巨大漏洞,而且,由于完全匿名,网站中比特币失窃,很难侦破。如果发现贩毒洗钱,就一锅端。2013年10月,美国联邦政府从只接受比特币的线上交易平台丝绸之路(Silk Road )硬件上,查扣近15万个单位的比特币,价值2800万美元,因涉及洗钱。就在《比特币的正背两面》发表指出比特币存在“骗局”後的十多天,全世界最大的比特币交易所Mt. Gox遭骇客入侵,损失85万个单位的比特币,其中65万为顾客所有,市值近5亿美元。2014年2月28日,比特币交易所Mt.Gox宣布申请破产。
   

区块链就是公开的大账本


   大部分金融骗局在没有被揭露或自我暴露前,都是合法的。比特币的“背面”是否存在骗局,已经不再重要。重要的是比特币的“正面”为全球货币变革提示了一个全新的方向,就是世界各国会逐渐用数字货币代替现在的纸币,在这一基础上,建立全球性的单一数字货币。
   比特币的基础技术是区块链(Blockcain)。区块链是一种多中心化的、不可篡改、网路共识、匿名的分布式记账体系。按维基百科说法,区块链是一串使用密码学方法相关联产生的数据块,每一个数据块中包含了一次比特币网络交易的信息,用于验证其信息的有效性和生成下一个区块。该概念于2008年在中本聪的白皮书中提出,在随后一年当比特币网络开始,中本聪在实现了第一个区块,即“创世区块”。
   如果我们不用现金货币,而只用信用卡,一个月下来,我们就会收到银行账单。这说明,就是在今天,就可以不使用现金货币,银行账单的变动,与我们使用现金起同样的作用。可以说,不断变动的出入账账目就构成了货币本身。而区块链就是利用计算机程序在全网记录所有交易信息的“公开大账本”。

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