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美国议员软性腐败警世录(一)

美国议员软性腐败警世录

   作者:方鲲鹏

   按照圣经的看法,卖淫嫖娼是罪恶,因为腐蚀了当事人的灵魂。由此可以推论,腐败是比卖淫嫖娼更坏的罪恶,因为腐败不仅腐蚀了当事人的灵魂,还腐蚀了社会的灵魂。再进一步推论,软性腐败比普通的腐败更坏,因为软性腐败不仅腐蚀了社会的灵魂,还腐蚀了法律的灵魂,使无耻者无敌。

   一、前言

   软性腐败(Soft Corruption),是指官员腐败但没有犯法;换言之,合法性腐败。

   彼得・史威泽 (Peter Schweizer) 可能不是“软性腐败”这个名词的原创者,但这个词能受到人们广为重视,他是重要推手。史威泽去年出版的一本书《把他们全部扔出去》(Throw Them All Out,2011年11月出版),用大量事实披露了华盛顿国会议员普遍存在软性腐败。该书震撼了美国社会,使“软性腐败”这个术语不胫而走,成了流行词。

   按照美国的法律规定,民选官员的某些财务信息必须公开,存储在公共数据库,供大众查阅。尽管如此,查询公共数据库,如同访问令人生畏的迷宫,因为存储在那里的信息非常庞杂,而且常常需要申请才能访问。对一般民众来说,查询这些资料不是一件容易的事。史威泽是斯坦福大学胡佛研究所的研究员,他研究的方向是国会议员和竞选资助者之间的关系。2010年春天,史威泽登录公共数据库查阅资料时,偶然发现国会议员利用他们能接触内部资讯的特权,买卖股票牟取暴利。这令他非常吃惊,因为同样的行为发生在普通人身上,属于股票内幕交易,是要坐牢的。

   史威泽决定做一个调查。他雇了8个学生,化了几个月时间,从公共资料库搜集国会议员们2000年以来的财产申报表,从中整理出他们的股票交易记录。史威泽把调查目标主要集中在国会两党的领袖和几个主要委员会的成员。根据调查结果,史威泽写出了《把他们全部扔出去》一书。

   在发行前,史威泽把书的内容透露给美国哥伦比亚广播公司(CBS)。该公司据此进行了采访核实,制成电视节目。

   本文关于议员软性腐败的事实,主要取材于史威泽的书《把他们全部扔出去》和哥伦比亚广播公司2011年11月13日的电视节目《60分钟》;如果取材于其他资料,将另行注明。

   二、议员们享受股票内幕交易的特权

   2008年下半年,世界经济处在金融海啸的大动荡中,美国政客们举行了一连串的闭门会议,争论是否应向市场注入“拯救”资金。当全世界忧心忡忡屏息等待华盛顿的决定时,美国众院金融服务委员会共和党召集人斯宾塞•巴切斯(Spencer Bachus;当2010年共和党成为众院多数党后,他顺理成章,坐上了该委员会主席的席位),以及他的同事们迎来了发财的好时光。

   国会出台任何金融救市计划,首先要由众院金融服务委员会推荐。在这时期,国会领袖和金融服务委员会成员,经常听取市场监管高级官员的内部简报,他们也随时可以同这些官员私下通电话,了解“行情”。

   巴切斯不是一位富豪,手上没有什么股票。然而,现代股票市场妙不可言,炒股不需要实际拥有股票,这就是股票期权交易(Stock Options Trading)。

   股票期权交易是指期权购买人付出一定费用(期权费)后,与股票经纪公司对某支股票达成协议,期权购买人可以在规定的期限内,无论市价如何升降变化,都有权以协议规定好的价格购买或出售一定数量的该股票。期权主要有两个形式:一个是看涨期权;另一个是看跌期权。

   看涨期权:期权购买人在规定期限内可以按合约价格购买若干数额的股票。当股票价格上涨时,他就按合约规定的低价从股票经纪公司买进股票,再以市场价卖出,从而获利。由于盈利多少视股票涨价幅度高低而定,故称看涨期权。如果股票价格在这段时期走跌,低于合约价格,期权购买人就不会按合约规定的价格买进股票,即不执行合约,而是让合约过期失效。这种情况下,期权购买人花费了期权费,但没有得到任何回报,这同绝大多数彩票购买的结果相似。

   看跌期权:期权购买人在规定期限内可以按合约价格出售若干数额的股票。当股票价格下跌时,期权购买人就从市场买入股票,然后按合约规定价格出售给股票经纪公司,由于这种情况下,期权购买人盈利大小取决于股价下跌程度,故称看跌期权。

   执行期权买进卖出股票,不需要股票实际过户,而且名义上的买进和卖出也是同时发生,因此就不需要准备购买股票的本金。用股权交易炒股,杠杆作用特别大,但风险也特高。

   期权费的高低,同协定价格、期限长短、买卖供求关系、市场行情等多种因素有关。说到底,这是一种赌博,如同开赌场的东家一样,股票经纪公司稳赚不赔。而赌徒就没那么幸运了,“金融业有一个重要法则,75%的期权没有执行,80%的期权交易赔钱。”(There is a rule of thumb in the financial industry that 75% of options are worthless when it comes time to redeem them, that 80% of options traders lose money. )

   然而,巴切斯的期权交易成功率却超过67%。2007年巴切斯在股票期权交易上赚到的钱,相当于他的议员工资收入(国会议员年薪165,200美元)。在2008年7月到11月的金融海啸多事之秋,巴切斯就做了40多笔超短期的小额期权交易,期限往往是1到5天之间(期限越短,期权费越低;期限到期,期权费为零),赚进5万美元。而在同一时期,几乎所有著名的投资者,包括股神巴菲特,都损失惨重。

   如同《把他们全部扔出去》一书中被点名的其他议员,巴切斯矢口否认利用国会内部消息买卖股票。果真如此,实在太委屈这个股票投资奇才了,巴切斯应该辞去众议员之职,专事股票买卖,“股神”桂冠非他莫属。当然,巴切斯一定会宣称,他是多么热衷于为美国人民服务,以至于觉得作出任何牺牲都值得;而且他还会说,为自己给美国人民作出的贡献感无比骄傲。反正美国政客们把肉麻当正经,已是家常便饭,绝不会脸红。

   略举几个巴切斯炒股的简单例子。

   9月18日晚7点,巴切斯出席了美国财长保尔森和美联储主席伯南克作的一次市场简报。据保尔森的回忆,这次会议讲到金融危机将影响实体经济,股票市场有可能进一步下跌20%,通用汽车公司正面临破产等一系列外界还没觉察到的严峻经济形势;参加会议的国会议员个个惊得脸色如烟灰。

   第二天,9月19日,巴切斯买了股票QQQ的看跌期权。QQQ是跟踪纳斯达克股票市场中100支主要股票的市场指数股票,换句话说,他在做空市场。巴切斯花了7,846美元买QQQ期权,3天后获利接近100%。

   9月20日布什行政当局向国会提交了高达7,000亿美元的金融救援方案。国会先是予以否决,以后方案略作修改再提交,10月3日终于在国会获得通过。作为众院金融服务委员会上层人物,巴切斯比公众提前知道救援方案跌宕起伏的进程,在这期间他十几次买了QQQ和另一个市场指数型股票(标准普尔500支股票指数)的5天之内期权,总是适时在方案被否决前买看跌期权,在方案将通过前买看涨期权,这些期权交易平均获得100%的利润。

   巴切斯不光买整个市场的期权,即市场指数型股票的期权,他也买单个公司的期权。9月8日,财政部长保尔森接到通用电气公司首席执行官杰弗里•伊梅尔特一个电话,告诉他通用电气财务出麻烦了。两天后,巴切斯在一天内连买4笔通用电气的看跌期权,几天后获利超过一倍。巴切斯和保尔森至今都没有公开否认或证实,他们是否交流过伊梅尔特的电话内容,但是巴切斯在外界对通用电气的麻烦还不知情的时刻,大肆购买这个公司的看跌期权,确实很可疑。

   而且,巴切斯购买股票期权有长期的可疑历史。《把他们全部扔出去》一书列举了他购买美国联合航空、微软、苹果、大众传媒等多个公司的期权,每一次时机上都很可疑,都是在国会或市场监管当局宣布一项对这些公司股价产生重大冲击的政策前一刻,而巴切斯是制定这些政策的重要参与者或知情者。

   国会议员中,并非只有巴切斯获利于内幕消息,而且从盈利的数额来看,他还不是从内幕消息中获利较多的一位议员(这可能是因为巴切斯不怎么富有,能动用的本金比较少),只是他做期权生意比较突出,即经常对市场和具体公司的涨跌行情下短期赌注;而他的同事们,通常是依靠内幕消息在危机中避免损失,即在拯救银行前,先拯救他们自己。

   2008年9月20日,布什政府向国会提交了7,000亿美元的金融救援方案。为了促使议员支持和批准这个方案,布什政府负责经济问题的高级官员在方案提出前后同国会重要人物举行了密集的会晤。除了以上所述的9月18日会议,9月16日美国财长保尔森和美联储主席伯南克同国会重量级议员举行过另一次闭门会议。当时金融危机只不过使股票市场下跌了几个百分点,公众一般认为这次危机对整体经济影响有限。但是在该次会议上,保尔森和伯南克明确告诉与会者,公众的看法是错误的,危机的破坏远超出想象,联邦政府正在准备用巨资救援困境中的保险业巨头AIG集团,这个消息公布后必将令股票市场猛跌。

   第二天,9月17日,众议员Jim Moran猛抛他拥有的90个不同公司的股票。他从这次抛售中获得了利润,而更重要的是,紧接着市场出现了狂跌,他得助于内幕消息,避免了大失血。

   也是在9月17日,众议员Shelley Capito抛售了10万到25万美元的花旗银行股票(由于议员财产申报表上只提供一个范围,所以不能得到一个具体数值)。这一天花旗股票还值15美元一股,以后持续下跌,到下一年的3月5日,已跌至1美元以下。

   在市场崩溃前脱身,不只是众议员的专长,至少有10位参议员,包括2004年代表民主党竞选总统的参议员约翰•克里,也不约而同在会议的第二天(9月17日)抛售金融股票,成了金融海啸中避免损失的幸运儿。

   需要指出,国会议员不仅是内幕消息的接受者,很多时候他们制定的政策,也是影响市场走向的重要因素。凭借这种优势,他们可以在大众得知消息前,即他们对某项政策的决定亮相前,抢先一步购入或售出相应的股票,用这种不公平的方法牟取利润。

   2009年国会在辩论奥巴马总统的健保改革方案期间,众院少数党领袖约翰•博纳(John Boehner,在2010年共和党成为众院多数党后,他顺理成章,成为众院议长)率领共和党同僚一度挫败了奥巴马的方案。在此前夕,博纳买进大量医药行业和保险公司的股票,在成功否决了奥巴马的初始方案后,这些股票都有大幅升值。

   2011年美国政府的借贷临近上限前,两党议员为提高贷款上限而进行的谈判,争吵不休,歹戏拖棚,股市随之波动不已。在普通股民蒙受损失之际,一些国会领袖和重量级议员,因具有操纵谈判、出尔反尔、预知谈判走向的能量,趁机大发股财。

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