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方鲲鹏
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《美国打官司实录》(21) 美国法院体系

   美国的法院体系可以分成两大部分,即联邦法院体系和州法院体系。联邦法院审理涉及联邦法律和美国宪法的案子;州法院审理涉及州法律和州宪法的案子。按照美国宪法的规定,凡是法律没有明确授予联邦法院的司法管辖权,都属于州法院拥有。在实践中,绝大多数的民事案件和刑事案件都是由州法院审理。

   有时联邦法院也审理关于州法律的案子,反之亦然。发生这类情形通常是该件案子引伸出的法律问题部分涉及联邦法律,部分涉及州法律。有时一个案件会涉及到联邦法和州法重叠的部分。比如说,一个在马萨诸塞州工作的劳工要告雇主有劳工歧视,他或她可以选择是向联邦法院还是向州法院投诉,因为除了联邦政府有反劳工歧视法,马萨诸塞州政府也制定了类似的法规。为防止同一案件在不同法庭同时审理并得出有冲突的结论,无论什么案件在起始程序中总有一个原告必须回答的问题,即是否有同一或有关联的案件正在审理,如果回答是肯定的,一般这一案件将并入前一案,或这一案子被挂起来,在前一案结案前不会审理。

   美国联邦政府是三权分立制设计,即立法、行政、司法三权分立。美国联邦法院是美国联邦政府三权分立中的政府司法部门。另外二权是,由参议院和众议院组成的国会掌握政府立法部门,而总统及其下属的国务院、财政部、国防部、农业部等,则为政府的行政部门。由于中国的法院隶属于司法部管辖,对于中国读者特别要注意的是,美国司法部与法院不属于同一个政府权力体系,彼此间无隶属关系。美国司法部是总统领导下的一个行政机构,只领导检察官的工作,不能管辖法官。

   美国的各个州政府,绝大部分同联邦政府具有相同的宪制架构,其组成部分的称谓五花八门,但实质上还是州议会、州法院,以及以州长为首的州行政机关三权分立的框架。

   美国联邦法院可以分为审判法院和上诉法院。

   联邦的审判法院都称作为联邦地区法院(District Court)。全美总共有94个联邦地区法院,每一个州至少有一个联邦地区法院,但任何一个联邦地区法院所管辖的地区不得分属于不同的州。在联邦地区法院之上,是联邦巡回法院(Federal Circuit Court)。全美分成12个巡回区域,各设一个联邦巡回法院。联邦巡回法院不是审判法院,而是上诉法院。巡回法院名称是从旧时延续下来的,现代的巡回法院并不在管辖区域内巡回审案,而是有固定的办公地点。巡回法院是地区法院的上级法院,全美94个联邦地区法院依所处的地理位置,分属于12个巡回法院中的一个管辖。

   联邦的上诉法院分成二个级别。第一级上诉法院称为联邦上诉法院(United States Court of Appeals),设在联邦巡回法院内,每一个巡回法院内设一个。习惯上,通常都用联邦巡回法院或联邦巡回法庭这样的称呼,来代称联邦上诉法院。举例说,设在第八联邦巡回法院内的联邦上诉法院,正式的称呼应当是第八联邦巡回法院联邦上诉法院,但习惯上,大家都称它为第八联邦巡回法院,或第八联邦巡回法庭。联邦的第二级上诉法院,也是全美最高层次的法院,就是美国最高法院(The U.S. Supreme Court)。

   美国的各级州法院,虽然有很多不同的名称,但架构大多同联邦法院系统相同,由审判法院和二个级别的上诉法院组成。

   如果仔细观察,会发现联邦和绝大多数州的上诉法院在名称上有一个相通的有趣现象,就是“上诉法院”这一称谓多数场合下只是指第一级上诉法院,而第二级上诉法院的名称则是用最高法院来取代。比如,联邦上诉法院的称谓是指联邦的第一级上诉法院,即设在邦巡回法院内的那个上诉法院,而美国联邦最高法院这个称谓是指联邦的第二级上诉法院。类似的,州上诉法院的称谓是指州的第一级上诉法院,而州最高法院则是指州的第二级上诉法院。注意了这一现象,有助于减少在上诉法院名称方面的困惑。

   美国各州的审判法院大多称作为州的地区法院或郡高级法院。这里的地区或郡的管辖范围和级别相当于中国的行政专区,即介乎于省与县市之间的级别。州地区法院或郡高级法院是审判法院的总名称,审判法院内设多个分庭,比如刑事法庭、民事法庭、家事法庭、民事专门法庭(专门处理小额财产纠纷和房主房客纠纷等小型案件)、税务法庭以及少年法庭等。到底设多少分庭以及用什么名称,各州并不统一,由各州宪法自行规定。另外,在州的地区或郡之下的各城镇政府,很多也设有一个法院,这种法院一般不能作真正意义的审判,只能说是个准法院,只处理行车超速、停车不按指定地点等罚款了结的小事件。

(2010/06/10 发表)

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